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Polillas esponjosas (Lymantria dispar): estrategias de identificación y control

Tema: Guías de plagas

Resumen:  

Las polillas esponjosas, anteriormente llamadas polillas gitanas, son una especie de polilla originaria de Europa y, por tanto, se consideran invasoras en América del Norte. También se les conoce por su nombre científico. Lymantria dispar. Las larvas de las polillas esponjosas (a veces denominadas polillas oruga gitana) son responsables de los daños causados ​​por estas plagas. Las larvas se alimentan de las hojas de una gran variedad de árboles, lo que provoca defoliación (pérdida de hojas), lo que puede provocar la muerte de la planta después de repetidas infestaciones. 

En este artículo, brindaremos una descripción general de las polillas esponjosas, incluido cómo identificarlas y cómo deshacernos de ellas mediante enfoques biológicos. 

¿Qué son las polillas esponjosas?

Las polillas esponjosas son una especie invasora de polillas que se consideran plagas importantes en los Estados Unidos y Canadá. Las orugas de la polilla esponjosa se alimentan de las hojas de muchos tipos de árboles, tanto frondosos como de hoja perenne, y pueden dañar significativamente la salud de las plantas con el tiempo. Cuando las orugas son jóvenes, pueden ser de color marrón o negro y miden unos 0.6 cm de largo. Las orugas maduras pueden medir entre 6 y 7 cm de largo y son más fáciles de identificar por su color oscuro y una doble fila de 5 puntos azules en la espalda seguida de una doble fila de seis puntos rojos. Los machos adultos son de color marrón claro y vuelan, mientras que las hembras son más grandes, blancas y no vuelan. 

Las hembras ponen sus huevos en los árboles que pasan el invierno de esta forma. Los huevos eclosionan a finales de la primavera y las orugas crean hilos de seda que les permiten ser transportados por el viento a otras plantas hospedantes. Las orugas se alimentan de las hojas durante varias semanas antes de convertirse en polillas adultas. Los adultos tienen una vida corta y las hembras mueren después de poner sus huevos. 

Una imagen de primer plano de una oruga de la polilla esponjosa gitana que muestra dos manchas rojas en la mitad inferior de la columna alimentándose de la hoja de una planta no identificada.
Polilla esponjosa (anteriormente polilla gitana) Lymantria dispar. Crédito: Servicio Forestal del USDA, Bugwood.org

¿Cuáles son los diferentes tipos de polillas esponjosas?

Hay tres subespecies principales de polilla esponjosa: la polilla esponjosa europea, asiática y japonesa.

Polillas esponjosas/europeas (Lymantria dispardispar)

Esta polilla es una plaga forestal importante en Canadá, donde causa daños importantes a los bosques caducifolios. La polilla esponjosa europea puede provocar la pérdida de la copa, lo que debilita los árboles con el tiempo y los hace menos resistentes al estrés ambiental. El daño que causa esta plaga puede causar importantes daños económicos, así como la pérdida de hábitat para otros animales. 

Imágenes de Polilla Esponjosa adulta. Una hembra adulta (arriba) que muestra principalmente colores claros con marcas marrones y un macho (abajo) que muestra principalmente un color marrón con patrones de color marrón oscuro.
Polilla esponjosa (anteriormente polilla gitana) hembra adulta (superior) y macho adulto (inferior) (Lymantria dispar (Linneo, 1758)) – Créditos: USDA APHIS PPQ, USDA APHIS PPQ, Bugwood.org 

Polilla esponjosa asiática (Lymantria dispar asiática)

Se sabe que esta plaga ataca a cientos de especies de plantas y causa importantes daños económicos. Las hembras de las polillas esponjosas asiáticas son capaces de volar, lo que significa que esta subespecie tiene una mayor capacidad de propagación en comparación con la variedad europea. Se encuentra comúnmente en Rusia, China, Corea y Japón, aunque se han informado incidentes de propagación a América del Norte.

Una imagen de cuerpo entero de una larva de polilla esponjosa asiática (Lymantria dispar asiatica), observada en el costado de un árbol.
Una larva de la polilla esponjosa asiática (Lymantria dispar asiática) – Créditos: John Ghent, Bugwood.org 

Polilla esponjosa japonesa (Lymantria dispar japonica)

Como su nombre indica, esta polilla es originaria de Japón, aunque también se ha establecido en Rusia. Al igual que la polilla esponjosa asiática, las hembras de esta subespecie pueden volar, aumentando su capacidad para viajar a nuevas áreas. Esta especie se considera una plaga importante y puede alimentarse de una gran variedad de especies de plantas.

Un macho adulto de polilla esponjosa japonesa de color marrón con pequeñas marcas más oscuras (Lymantria dispar japonica)
Polilla esponjosa japonesa (Lymantria japonica) – Créditos: Archivo DAFF, Bugwood.org 

¿Cuál es el impacto de las polillas esponjosas?

Las orugas (larvas) de la polilla esponjosa causan daños al alimentarse directamente de las hojas de las plantas. Esto puede provocar una pérdida significativa de hojas que repercute en la salud de la planta. Además de muchas especies de árboles, las polillas esponjosas pueden atacar arbustos y plantas frutales. Las plantas frutales típicas atacadas por polillas esponjosas incluyen manzanas, peras, cerezas y melocotones. Los huertos en áreas con altas poblaciones de polilla esponjosa pueden experimentar una pérdida significativa de rendimiento debido al impacto de esta plaga. 

¿Son peligrosas las polillas esponjosas para los humanos?

Las polillas esponjosas adultas no se consideran peligrosas para los humanos. Sin embargo, los pequeños pelos presentes en las orugas de la polilla esponjosa pueden causar picazón y erupciones cuando entran en contacto directo con la piel y problemas respiratorios cuando se inhalan, especialmente en personas sensibles. 

¿Cómo sé si tengo un problema de polilla esponjosa?

Las masas de huevos de polilla esponjosas permanecen visibles en los árboles durante todo el invierno, lo que las convierte en una forma clara de detectar esta plaga. Estas masas contienen entre 100 y 1000 huevos y son de color marrón claro o tostado. Cuanto mayor sea el tamaño de la masa de huevos, mayor será la infestación local. Durante la alimentación, las orugas se pueden identificar fácilmente por las distintivas manchas azules y rojas, como se describe anteriormente.

Un primer plano tomó la masa de huevos "esponjosos" de una polilla esponjosa, adherida a un árbol.
Masa de huevos de poblaciones de polilla esponjosa (anteriormente polilla gitana) (Lymantria dispar) – Créditos: Milan Zubrik, Instituto de Investigación Forestal – Eslovaquia, Bugwood.org 

¿Cómo me deshago de las polillas esponjosas?

Aunque estas plagas representan una amenaza importante para muchas industrias y hábitats, las estrategias de manejo integrado de plagas (o MIP) pueden ofrecer soluciones para controlar las poblaciones de polillas esponjosas. Como medidas preventivas, animamos a las personas que se encuentran en zonas de alto riesgo a que revisen periódicamente sus vehículos o equipos en busca de masas de huevos. Si ves una masa de huevos, puedes rasparla con un cuchillo y desecharla de forma segura. 

Control biológico

Control biológico Implica el uso de productos de origen biológico. Esto incluye microbios, sustancias naturales, semioquímicos y macrobios. 

Agentes microbiológicos

Se trata de microorganismos como bacterias, hongos o virus que matan las plagas. El virus nucleopoliedrovirus mata las larvas de polilla esponjosa alrededor de 10 días después de la infección. Gypchek es un producto que contiene este virus y debe aplicarse en forma de aerosol cuando las polillas esponjosas se encuentran en su etapa larvaria temprana. Muchos productos utilizan una bacteria llamada Bacillus thuringiensis lo que también mata muchas plagas en su estado larvario. Esta bacteria generalmente se aplica en forma de aerosol. 

Sustancias de origen natural

Se trata de productos derivados de la naturaleza que matan plagas. Azadiractina se encuentra en las semillas de neem y tiene una potente actividad contra las larvas de polilla esponjosa. Insecticida sistémico treeazin es un producto que contiene azadiractina. Se inyecta directamente en la base del árbol y puede brindar dos años de protección con una sola dosis.

Un granjero observando una botella de Neemazal. un insecticida que contiene aceite de neem
Ejemplo de insecticida: Neemazal azadiractina. Crédito: CABI

Semioquímicos

Se trata de un grupo de compuestos orgánicos, como las feromonas, que los organismos utilizan para comunicarse entre sí. Econex Lymantria dispar dispersa la feromona masculina de la polilla esponjosa, interrumpiendo significativamente el apareamiento de la polilla esponjosa. Dado que los adultos tienen una vida corta, productos como estos deben usarse en momentos específicos durante el ciclo de vida de la polilla esponjosa.

Agentes macrobiológicos

Estos son insectos que naturalmente matan las plagas. El escarabajo de invernadero es depredador en su estado larvario y maduro y es un depredador natural de las polillas esponjosas. Avispas parásitas que depositan sus huevos dentro de huevos de polilla esponjosa también son útiles para controlar el número de plagas. Las especies utilizadas para este fin pertenecen al género tricograma.

Conclusión y direcciones futuras.

La polilla esponjosa es un desafío ambiental y económico crítico en América del Norte, particularmente en Canadá. Las autoridades canadienses, junto con el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos, el Departamento de Agricultura del Estado de Washington y los departamentos de agricultura de varios otros estados, están implementando activamente estrategias para frenar su propagación. Estos esfuerzos están respaldados por conocimientos de la Sociedad Entomológica de América, que contribuye con investigaciones y orientación vitales sobre técnicas efectivas de control de plagas. 

Las estrategias biológicas ofrecen una solución a las infestaciones de polillas esponjosas sin causar daños como los pesticidas químicos. Estas estrategias incluyen el uso de microbios, semioquímicos, sustancias naturales y la liberación de depredadores nativos naturales (macrobiales). Las estrategias de manejo integrado de plagas son importantes para mantener la salud de los bosques y huertos y prevenir el daño económico causado por las polillas esponjosas. 

Para descubrir más sobre el control biológico, puedes visitar nuestro artículo que explora este tema con más detalle. Para soluciones específicas para las polillas esponjosas, visite el Portal de bioprotección CABI.

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